El Plancton

Dr. Álvaro Morales

Si vas al mar, tomás unas gotas de agua y luego las colocás en un microscopio vas a encontrar un mundo para tí totalmente desconocido, cuyas formas y aspecto te van a sorprender. Sí, estamos hablando del plancton, que proviene de la palabra griega planctos y que significa “a la deriva, flotante o suspendido”.

La planctología es la ciencia que estudia el plancton y quienes nos dedicamos a eso nos denominamos planctólogos.

Su poca o ninguna capacidad para nadar contracorriente y desplazarse en un plano horizontal hace que su distribución esté muy influenciada por los patrones de corrientes que imperan en el océano, por la intensidad con que el viento "golpea" las aguas superficiales de un lago, o bien, por los patrones de marea en un estuario.

Los organismos que conforman el plancton pueden ser clasificados ya sea por su tamaño o por su papel ecológico. Por su tamaño podemos clasificar el plancton de la siguiente forma:

  • de 0.2 a 2.0 μm picoplancton (1 μm=1/1,000 de milímetro)
  • de 2.0 a 20 μm nanoplancton
  • de 20 a 200 μm mesoplancton
  • de 200 a 2,000 μm macroplancton
  • a 2,000 μm megaplancton

Observá que esta escala de tamaño es realmente muy pequeña. Así el mundo del plancton es muy diferente al del resto de organismos que conocemos. Por su tamaño, el plancton está en un ambiente sumamente difícil, es por decirlo de una forma, como que si nosotros estuviéramos en una piscina de miel. Te imaginás lo difícil que significaría movilizarse en un medio como ese!.

Esta escala de tamaño comprende una gran variedad de organismos que tienen papeles diferentes en los ambientes acuáticos. Por ejemplo, al picoplancton se asocian las bacterias marinas, muy importantes como organismos descomponedores, es decir, quienes reciclan los nutrientes en el agua. En conjunto las bacterias reciben el nombre de bacterioplancton. Los hongos marinos, también descomponedores, se agrupan por tamaño en el nanoplancton y reciben el nombre de micoplancton.

Si alguna vez has leído sobre plancton, te resultarán familiares los términos plancton "vegetal" y plancton "animal".

El plancton "vegetal" (Fig.1 A, B y C) es agrupado dentro del fitoplancton e incluye una serie de microalgas que llevan a cabo fotosíntesis y por lo tanto son productores primarios y la base de las cadenas alimentarias en los ambientes acuáticos.

La mayoría del fitoplancton corresponde a la categoría de tamaño nanoplancton.

Figura 1

Tradicionalmente en el plancton animal se agrupan organismos productores secundarios, que a su vez funcionan en el ecosistema como consumidores primarios, secundarios o terciarios. Todos juntos reciben el nombre de zooplancton.

Sin embargo, una parte del mismo, el protozooplancton (Fig. 2A), no incluye animales, sino más bien protistas: organismos unicelulares eucariontes y que constituyen un reino aparte del reino Animalia; pero al fin y al cabo hablamos también de organismos heterótrofos, sin capacidad de sintetizar su propio alimento.

Al protozooplanton lo colocamos por su tamaño dentro del nanoplancton (flagelados heterótrofos) y dentro del microplancton (ciliados tipo Paramecium).

Por último el metazooplancton agrupa estrictamente organismos del reino Animalia (Fig. 2B) y su espectro de tamaño va del meso al megaplancton, por lo que es común también encontrar los términos mesozooplancton, macrozooplancton y megazooplancton.

Dentro del zooplancton están organismos que se alimentan de fitoplancton (herbívoros), de microzooplancton (carnívoros primarios) o bien zooplancton carnívoro (carnívoros primarios o secundarios). El término ictioplancton se refiere a los huevos y larvas de peces (Fig 2B).

Figura 2

La cantidad de plancton suspendido en el agua puede ser muy grande, como ocurre en las áreas costeras, o puede ser muy pobre como en algunos lugares del mar abierto. Sin embargo su diversidad logra muchas veces superar la diversidad en los ecosistemas terrestres.

Esto no es sorprendente si pensamos que 3/4 partes de nuestra planeta está cubierta de agua, y que la vida en los océanos apareció millones de años antes que aquella en los ambientes terrestres.

En términos generales el plancton representa la base de toda cadena alimentaria en los ambientes acuáticos, por lo que su importancia es fundamental en todo lo relacionado a los recursos marinos, su manejo y uso racional.

Cadenas alimentarias como en la Antártida o en las regiones de pesquerías significativas (p.e. Perú, Chile, Islandia, Noruega) se basan en él.

Las ballenas se alimentan de pequeños crustáceos que a la vez se alimentan del fitoplancton. Además muchos organismos sirven como indicadores de contaminación ambiental, ya sea orgánica (materia fecal), por sustancias químicas (fertilizantes y derivados de pesticidas), por derivados de hidrocarburos (petróleo y afines) o bien por fuentes termales o nucleares.

Muchas especies logran reproducirse bajo ciertas condiciones ambientales lo que nos permiten utilizarlas como indicadores biológicos de la calidad del agua.

Más recientemente se ha propuesto que el plancton juega un papel trascendental en los patrones de cambio climático global, principalmente por su papel en los ciclos biogeoquímicos de los océanos y su participación en el ciclo del CO2. Así es que el plancton en realidad es muy importante para nuestro planeta!.